Чтобы связаться с «Елена Волчкова», пожалуйста, войдите или зарегистрируйтесь.

Танцы с тенью. Глава 3.

Глава 3.

Я аккуратно коснулась пальцами груды засохших ветвей, сваленных кучей, словно кто-то бросил здесь охапку топлива для костра. Они валялись тут уже давно, дождь и легшая сверху трава слепила их в единый панцирь. Ударом ноги я проделала в нем дыру и отпихнула один из краев в сторону, открывая дневному свету неподвижное мертвое тело.

Оно медленно открыло глаза, затянутые синеватой пленкой. Раскрыло рот в сипящем вдохе и дернулось, пытаясь податься вперед. Лезвие меча обрушилось на него сверху, проламывая грудную клетку и надвое разрубив сердце.

Упырь оборвал шипение и замер, как и лежал, с оскаленными зубами и закатив глаза.

Я с отвращением оттерла ладонью холодную кровь, брызнувшую на левую щеку. Небось, еще и на волосы попало?

С утра, вот уже несколько часов подряд, я занималась очисткой, в прямом смысле огнем и мечом пройдясь по окрестным лесам и полянам. Сколько здесь было обнаружено дневных лёжек – просто оторопь брала. Когда и откуда успело набежать столько?

Я выпрямилась, оттерев меч о траву, и не торопясь убирать его, огляделась, внимательно выискивая взглядом другие места, в которых могла прятаться нечисть. Но на этой просеке больше ничего такого не нашлось.

Любопытно то, что упыри и парочка слун, найденные внутри того самого круга, что защищал деревню, выглядели очень уж исхудалыми, да и поверхности их лежек выглядели очень старыми. Словно они пролежали здесь не меньше месяца. Безо всякого движения.

Словно эта охрана, кем-то наведенная, погрузила всю нечисть, что оказалась поблизости, в глубокий сон.

Я вздохнула, останавливаясь для передышки. Мне уже дважды приходилось возвращаться в каменный круг, ибо моих собственных сил тут просто не хватало. Пока ходила, я успела хорошенько прощупать местный защитный купол, и кое-что мне в нем очень не понравилось… Казалось, что некогда прочная и надежная ограда источена, истощена, и скоро ей придет конец. Причем говоря о «скоро» следует иметь в виду не дни, а только часы.

А нечисти и вне круга хватало, пусть там ее и было гораздо меньше. Ох, чувствую, сегодня ночка мне предстоит веселая.

Что ж. Всех, кого смогла найти, я истребила. Остались наверняка единицы, с ними я точно справлюсь. А перед этим хорошо бы отдохнуть. Снова пойду в круг, подремлю там да поразмыслю, что делать. Только умыться бы для начала, а то от меча и меня самой скоро начнет за версту нести мертвечиной. Местные собаки учуют – кинутся сразу.

Обогнув деревню, я вышла к лесному озеру, которое было образовано поворотом извилистого речного русла. Остановилась, выйдя на обрывистый берег, свесивший край над самой водой, и поневоле улыбнулась. Как же это место напоминает мою родину…

…В детстве я боялась глубокой воды, и отец учил меня скорее не плавать, а доверять ей. Он плыл сам, медленно разводя руками, а я держалась за его плечи и словно бы плыла сама, болтая ногами. Не помню, долго ли тянулось то лето. Но настал момент, когда я разжала руки и осталась в темной воде одна. Без поддержки и без страха.

Всегда наступает время остаться одному.

Мне тогда стало так легко, так радостно, словно покорив это озеро я обрела власть над всеми своими страхами. Я смеялась, загребая воду руками, неумело повторяя его движения.

-Смотри, смотри, я сама!

И солнце… Над рекой был песчаный крутой обрыв, и на самом краю папа держал меня под руки, а я, еще маленькая, в восторге вопила, что пусть отпускает, а уж я-то сейчас как полечу! Казалось, что даже не нужно расправлять руки, и тем более не нужны крылья, а просто можно побежать по льющимся навстречу лучам.

-Как птичка? – Смеясь, уточнял он.

-Как ветер!

И то же самое солнце смотрело на меня сверху, когда уже старше, стряхнув лишний страх, я сама нырнула с обрыва.

…В то же лето моего отца не стало.

Я выдохнула, помотав головой, чтобы стряхнуть с себя воспоминания. Постояла еще немного над обрывом, наблюдая за тем, как на глубине течение треплет переливающиеся водоросли, и стала спускаться.

Озерцо имело несколько притоков в виде мелких ручьев, и по пути к пологому берегу я наткнулась на один из них. Там оттерла руки и лицо, тщательно вымыла лезвие меча. Стянула куртку, тяжелую из-за вшитых в нее пластин, и отмочила от чужой крови рукава. Перекинула ее через локоть и спустилась ниже, по берегу до самой воды.

В воздухе висела такая духота, что так и тянуло окунуться и поплавать хотя бы пару минут. Я оглянулась, никого не заметила, и присев, положила ладонь на землю, оставляя следящее заклинание, на которое еще была способна. Если кто-то решит подойти, то я об этом заранее узнаю.

Ну, прогрелась ли водичка?

Подошла поближе и уже предвкушая освещающий заплыв, опустила руки к гладкой поверхности. Но коснувшись, поспешила тут же отдернуть пальцы.

Что за леший!?

Мало того, что вода была просто ледяной, хуже чем в роднике, но меня передернуло не от этого, а от ощущения, что я дотронулась до мертвой плоти.

Не поверив своим чувствам, я еще раз на пробу погрузила ладонь в воду. Повела ею вдоль дна, думая, как бы прямо здесь не наткнуться на чужую синюшную руку. Да сколько же их здесь лежит, если я почуяла уже отсюда?

Я вынула руку и продолжая сидеть на корточках, огляделась. Вода была спокойна и прозрачна, но ближе к середине дно обросло паутинно тонкими водорослями, и в их глубине ничего различить было невозможно. Вот ведь шхар. Мне и в голову не пришло проверить озеро.

Так… откуда течет река? Я повернула голову. Ага, как раз оттуда, где по словам духа, провели некое испытание. Значит, они пришли оттуда. А потом попали под влияние этого купола, чем бы он ни был, и впали в спячку.

А может, просто закуклились, и когда закончится процесс превращения, из местной реки полезет нечто гораздо, гораздо хуже, чем вся нечисть, которая здесь только была.

Я задумчиво размяла пальцы.

Как удалось выяснить по упырям, эту искусно наведенную спячку легко нарушить. Для меня даже с оружием лезть в этот омут будет самоубийством. Даже одна разбуженная тварь в родной стихии слишком опасна. Если не загрызет, то хотя бы вцепится и утопит.

Я всмотрелась внимательней. Показалось, что ли… У границы водяных зарослей что-то белело, похожее на небольшой камушек с трещинами. Или чьи-то пальцы.

Поежилась. А ведь сюда не могут не ходить местные для купания. Местечко ведь – лучше не придумаешь. Наверняка ими же и расчищено. И что, еще ни одного любителя не утянуло на дно? Ни один не соблазнился возможностью поплавать в прохладной воде после тяжелого рабочего дня?

Стоп. Холод! До меня не сразу дошло. Вода настолько холодная, что ее даже пить невозможно, не говоря уж о погружении. И вовсе не оттого, что в конце лета открылись подземные источники. И не потому что на дне залегла толпа стрыг. Нет… Это все снова та самая магия, что защитила от меня некроманта вчера.

Я выпрямилась и встала, отряхивая руки и нахмурив брови. Да что тут происходит вообще?

Кто тут живет!?

***

Ларан, постучавшись в двери на закате, застала меня в самом разгаре сборов. Все оружие, что имелось с собой, было вытащено из сумки, наточено и разложено по кровати. Тут же разлеглась куртка и наручи, а я, со шпильками, зажатыми в зубах, сидела на подоконнике, тщательно заплетая расчесанные волосы.

-Что… какая-то опасность? – Обеспокоилась она. – Нужно ожидать нападения!?

Я сначала вытащила шпильки, закрепив на затылке косу, на пробу помотала головой, а уж потом спокойно ответила.

-Просто я ухожу на зачистку.

-Очистку? – Переспросила она, растерянно стоя в дверях. Я наклонилась к кровати, подцепила наруч и принялась закреплять его на правой руке.

-Я как раз хотела к вам зайти. Послушайте внимательно. – Попросила я. – Нашествие нечисти пошло на спад. Причин для него больше нет. Тех тварей, что остались, я сегодня уничтожу, но ночь будет опасной. Нужно, чтобы никто не выходил из дома, повторяю: НИКТО. Предупредите всех. И своих соседей, в Зуле, тоже поставьте в известность.

-Хорошо, конечно. – Кивнула она, и поспешила выйти, но я еще не закончила.

-Стойте. Мне нужно знать, есть ли в округе еще поселения, какие, и как давно вы получали оттуда вести.

Она озадаченно нахмурилась.

-Конкретно меня интересует северо-восток. – Уточнила я. Ларан встревоженно обернулась в ту сторону, словно могла увидеть что-то кроме стены.

-Сосновка! – Выдохнула она. – Жених Шоны оттуда. Они его давно уж ждали, как говорят, но уже долго оттуда никого нет. А ведь ярмарочное время, скупцы часто заезжают к ним, а потом и к нам. Но сейчас ни одного не было… Что ж это в самом деле, а я и не задумалась!..

Скупцами в деревнях называли людей, выступающих посредниками между селянами и покупателями в городе. Те скупали товар для перепродажи его в городе, отсюда и прозвище. А еще оттого, что эти люди часто жмотничают, скупятся, пытаясь купить подешевле, чтоб потом побольше навариться.

-Вот и ответ. – Покачала я головой. – Сегодня я еще буду здесь, в последнюю неспокойную ночь. Но завтра с утра мне нужно будет идти туда. Надеюсь, что не опоздаю.

-Это что же, у них может быть то, что и у нас? – Она прикрыла ладонью рот. – Ох… Только бы обошлось. Там у наших столько родни…

-Посмотрим. А теперь – идите, предупредите всех. Никто, кроме меня, не должен после заката быть на улице.

***

Я заметила слежку за собой сразу, как только вышла за деревенские ворота. Кто-то старательно тихо, то и дело останавливаясь, ступал за мной практически след в след. Благодаря обостренному слуху я могла даже слышать, как этот кто-то пытается задерживать дыхание, чтобы быть как можно тише, но спотыкаясь и спеша, то и дело сбивается. В итоге было похоже на то, что за мной крадется человек, страдающий какой-то болезнью легких.

Такое неумение вызвало у меня только усмешку, и свернув мимо холмика с памятной сосной я стряхнула вниз с ладони нечто, сжатое в комок. И не меняя шага, ни разу не оглянувшись, поспешила в сторону кладбища.

Таинственный преследователь, остановившись в низине, некоторое время не решался пойти за мной. Ведь для этого нужно было выйти на открытое место, коим являлось данное поле. Я уж думала, что у него достанет ума свернуть и пойти за мной перелесками, укрываясь за ними, но, наверное, он опасался потерять меня из виду. Так что шпион решился, и сорвавшись с места, кинулся по моим следам, явно надеясь, что если я надумаю обернуться, то он успеет упасть в траву – или добежать хотя бы до кустов дикой смородины, что росла в низине.

Сети сработали, кинувшись ему в ноги, и со слабым шмяком свалили на землю. Фигура дернулась, как будто не поняв, что произошло. Но потом до преследователя дошло, что это он не сам споткнулся, и тело вздрогнуло. Еще раз дернулось, ойкнуло и подняло голову, уронив на плечи капюшон.

Перед ним, сложив на груди руки, стояла хмурая я. Точнее - перед ней.

-Только не рассказывай, что еще раз приспичило поболтать.

Шона тряхнула головой, отбрасывая с лица упавшие волосы, и подумав, робко поинтересовалась:

-А что делается-то? Только выбралась из дому, хотела прогуляться кой-куда, а тут какая-то пакость под ногами! Я нос себе чуть не расквасила…

-Так! – Заявила я, разминая пальцы. – Хватит. Мне надоел этот цирк. Немедленно отвечай, что тебе от меня нужно. Решила защитить своего милого?

Она раскрыла рот, явно растерявшись от моего тона, для нее непривычного. Тихонько сказала:

-Я только хотела проследить, ничего дурного. – Уставилась на меня широкими, блестящими глазищами. – Я прошу, не трогай его. Он хороший.

Я почувствовала, как прихожу в ярость.

-Хороший!? – Переспросила я, склоняясь к ней. – Это он сам тебе сказал!?

Девушка отчего-то осмелела и даже задрала нос.

-Он вообще ничего не говорил, я сама знаю!! Не делай ему ничего дурного! Я свидетель. Я буду его защищать.

-Главный свидетель тут я. И я не расследование привожу. А исполняю приговор! Его вина давно доказана!

-Да ты ничего не знаешь!

-Правда, что ли!? – Едва не зарычала я. – Это ты ни черта не знаешь, что твой «хороший» творил! Поведать тебе, что такое человеческое жертвоприношение? Рассказать, скольких он успел зарезать, назвать имена!? Ой, дурища… – Я выругалась, выпрямляясь, и потерла лоб. Только теряю с ней время.

Шона побледнела и отшатнулась с упрямо поджатыми губами.

-Дориан бы никогда…

Я резко обернулась, и она умолкла. Я снова наклонилась поближе, вглядываясь в ее лицо.

-Повтори.

-Он бы никогда такого не сделал! Я знаю. Просто знаю и все…

Я мотнула головой.

-Ты сказала «Дориан»?

-Ну да. Мы ведь про него говорим. - Она замялась, не понимая моего взгляда. – Так же?

Я медленно выдохнула, выпрямилась и оглянулась. Пока спокойно. Есть время.

-Чертов клубок… - Процедила я. Присела на траву напротив Шоны и как можно спокойней заговорила.

-Рассказывай. Почему ты решила, что мне нужен Дориан?

-А что, не он? – Удивилась девушка, с недоверчивым облегчением. Я поймала ее взгляд.

-Рассказывай.

Она помялась, но под моим взором начала говорить, словно висящая вокруг тишина пугала ее.

-Ну… Я давно знала, что он какой-то не такой. Вечно один, ни с кем особо не водился… Я иногда следила за ним. – Призналась она, и не зная с чего начать, принялась рассказывать, что считала важным, сбиваясь и тараторя.

-У них с сыном кузнеца еще такая вражда, он его вечно травил и насмехался, ну, младший кузнец в смысле. И я если могла, следила куда он идет, чтобы предупредить, если там второй появится. Так вот… И как-то мне удалось проследить за Дорианом далеко-далеко, в лес. Там есть какие-то странные камни, большие, сложены кругом. Такие… жуткие. А он туда часто ходил, шел как по своему дому, каждую кочку знал. Вот… И зелья у него хорошие, лучше чем у покойной Шамалы. А та ведунья была хоть куда, к ней из соседних деревень ездили, даже как-то из города… - Она сама себя оборвала, замахав головой. И вернулась к теме:

-А еще я видела, как-то раз Мален на него взъелся, ну это тот самый сын кузнеца. Он ему завидовал отчего-то, и наговорил всякого, и повторять не буду. И драться лезть пытался. А Дориан только глянул, и Мален возьми да и споткнись, да носом об угол стены, только кровь и брызнула. Так его и зовут по сей день кривоносым, хотя он в городе у Целителя все поправил… Нет-нет! – Спохватилась она. – Дориан тогда правильно сделал! Этот кривоносый мне ведь проходу не давал, даже мимо дома его ходить боялась, просила меня проводить. А Малену все глаза мозолило. И поделом ему досталось!..

-Ладно. Ближе к делу. - Я показала ей нитрановый нож, крутнув между пальцами. - Об этом ты знала?

Она наморщила лоб, вглядываясь, и не узнала вещицу.

-А что это?

-Хочешь сказать, ты не пыталась скрыть от меня, где он зарыт?

-А-а… - Она выпрямилась, прояснившись лицом. – Вот оно что было…

И запнулась. Я снова пристально уставилась на нее, блеснув зелеными зрачками от «ночного зрения».

-Шона. Говори.

Она потерянно оглянулась, но помощи и поддержки ей ждать было неоткуда.

-Я не ведаю что это. – Тихо сказала она. – И откуда. Я только видела… Дориан тогда возвращался откуда-то под утро. Я как раз выгнала коз пораньше и увидела, как он что-то прячет в земле. Любопытно стало, искала потом сама, да не нашла ничего. Не далось мне. А ведь зря он прятать бы ничего не стал, раз закопал, стало быть и знать об этом никому не надо. А ты вот, все равно нашла…

Я зажмурилась и потерла пальцами веки.

-Шона-Шона… Ты хоть сознаешь, что не зная сути дела, все равно прикрываешь его? От ордена прикрываешь.

Она молчала, опустив глаза вниз.

-Понимаешь, чем это тебе может грозить?

-Не виноват он! – Снова вскинулась девчонка. – Он в жизни никого не обидит, а ведь мог бы! Я свидетелем буду!

-Да помолчи ты. – Скривилась я. – С твоим Дорианом и его друзьями я разберусь. И зазря никому головы сносить не стану, успокойся. Только на носу себе заруби. – Я тяжело уставилась на нее, заставив отвести глаза. – Сейчас я спишу все на твое незнание, добрые намерения и малый возраст. Но только сейчас.

Я встала.

-А теперь пошли. Провожу тебя обратно. И учти, если опять увяжешься за мной, скручу и перекину через забор, чтобы уж точно осталась на месте.

-Я и сама дойду. – Тихонько буркнула девушка, и выпрямившись, увидела нечто. – Ой…

В лесу двигались светящиеся глаза. Далеко отсюда, и пока их хозяева не торопились нападать. Но уверена, надолго их стеснительности не хватит.

-Вот именно. Пойдем. – И видя, как она непонимающе смотрит на меня, указала подбородком в сторону деревни. – Иди вперед.

Глаза из леса молча проводили нас, и стали медленно перемещаться следом. Они замирали, как только я оборачивалась, но всякий раз оказывались на том же расстоянии, что и несколько саженей назад.

-Но ты точно ничего ему не сделаешь? – Не могла уняться девушка. – Он правда ни в чем не виноват! Он добрый…

-Да поняла я. – Устало отзывалась я. – Иди уже.

Глаза продолжали медленно приближаться, но когда мы удалились от леса, никто не стал оттуда выходить. Будто чуяли, что я еще вернусь.

-А что вообще случилось-то, в чем его будут обвинять? – Обеспокоенно вопросила она, оглядываясь то на меня, то на лес.

-Пока не могу сказать точно.

-Поня-ятно. – Протянула она с ехидцей, и вспомнила. – А нож тот при чем?

-При том, что это мой нож.

-Так… он его просто украл? И всего-то?

-Шона, просто иди!

Та, с неохотой переставляя ноги, понурилась и до самой деревни не подавала голоса и не оглядывалась. Я же то и дело осматривала округу на предмет подкрадывающейся нечисти, и сразу увидела, как от дальней рощицы отделилась еще одна фигурка и поспешила сюда же. Замедлила шаг, рассмотрев нас. Но не сменила направления.

-Ты посмотри, на ловца и зверь бежит! – Констатировала я. Шона только сейчас встрепенулась и подняла взгляд. У ворот стоял, ожидая нас, бледный и какой-то очень серьезный, объект нашего разговора.

-Ой!..

Дориан с недоумением смотрел на девушку, словно не видя сопровождения за ее спиной.

-Что ты тут делаешь? Что вообще происходит?

-Извини, мне ничего скрыть не удалось… - Выпалила она, на последних словах притихнув. Он уставился на нее, нахмурив брови, в явном замешательстве.

-А что ты знаешь!?

-Очень немногое. – Ответила я за нее. – Шона, тебе пора.

Упрямица перемялась с ноги на ногу, явно решив прикинуться глуховатой или туповатой – или все сразу. Парень выдохнул, успокаиваясь, и перевел взгляд на меня.

-Прятаться дальше глупо. Я все расскажу.

-Уж не сомневаюсь. – С намеком согласилась я. Шона не выдержала.

-Да не виноват он! – Она даже рассердилась, решив, что я теперь оказалась в меньшинстве.

Дориан обернулся к ней.

-Шона… Тебе пора.

Та не ожидала, что парень отошлет ее, и не нашлась что ответить. Поджала губы и сдвинувшись с места, робко толкнула створку ворот. Напоследок оглянулась на нас, опасливо смерив меня взглядом, но молча закрыла за собой ворота, еще и засовом брякнула.

А тем наверху, между заточенных колышков, сидел уже знакомый кот, пристально глядя на меня. Глаза животного светились, как у моего ястреба.

-Наконец-то хоть что-то сходится. – Заметила я. – Смотри-ка, еще один защитник явился на твою сторону. Только некогда мне тут суды устраивать…

Я прислушалась. Со спины пришло эхо, будто по земле пробежал гул от обрушенной крепостной стены. Знакомое ощущение, но в этот раз его породило нечто иное. Та самая защита, громадным куполом накрывшая здешние места, только что погибла. Что ж. Она и так долго продержалась.

Метнув взгляд на лес, я повернулась к Дориану.

-У тебя мало времени.

Тот нерешительно помялся на месте.

-Тогда, наверное, лучше сначала с нечистью разобраться? Проси любой помощи. – Предложил он. – А потом допросишь. Я никуда уже не денусь.

Я изогнула бровь.

-Чем ты мне поможешь?

Он не ответил вслух, но произошло кое-что другое. Я и без второго зрения поняла, как с него сползает вся маскировка, что оказывается, покрывала его все это время. Та, что была создана сидящим на заборе существом. Та же магия, что и вчера в лесу, и у озера… Нет, сам паренек остался прежним. Разве что вид у него оказался совсем измотанным, будто он не спал несколько ночей подряд. Зато резко изменилась исходящая от него сила. И глаза. Цвет глаз.

Я пожевала губами. Картина окончательно сложилась. Вот честно – сил удивляться уже не было.

-Идем. – Постановила я. – Последний шанс доказать, чего ты в самом деле стоишь.

***

Вообще, для магов работать в паре – привычное дело. Нас этому даже специально обучают, и не только парами, но и группами, чтобы на практике и охотники, и маги были готовы ко всему. Так что у меня это было далеко не в первый раз: я и в группе со стихийниками выступала, и Видящий мне когда-то помогал, даже бестий попадался. Но вот действовать в паре с некромантом не доводилосьникогда.

Будет опыт.

Изначально у меня был план постепенной зачистки по секторам. Но с бесплатной силой под рукой, в виде нежданного помощника, можно сразу использовать приманку для призыва всех разом. Тем лучше. Быстрее закончу.

В ожидании нападения, и пока вокруг стягивалась нечисть, я быстро инструктировала его.

-Спиной к ним не поворачиваться. И мне за спину не заходить. Но это и сам понимать должен. Лучше бить в горло и живот, глаза и уши тоже уязвимы. Все время слушай меня: если что-нибудь крикну, то сначала выполни команду, а потом уже думай. Если в голову придет сделать что-то плохое, то не сомневайся, я заставлю об этом пожалеть. Инициатива мне тоже не нужна. Если решил что-то сделать, то сначала спрашивай.

Паренек послушно кивал. Он выглядел как человек, который решился открыть карты все до последней, и сразу же поставил себя в роль младшего, даже не подумав спорить. Это было неплохо. Как и то, что он явно всерьез настроился на дело. Наверняка долго сидел в круге камней, напитываясь силой, и заодно многое обдумал.

-Щит держать умеешь?

-Ну… Попробую.

-Умеешь или нет?

Он тряхнул головой.

-Умею. Приходилось уже.

-Будь наготове. И присядь, чтобы не задело!

Поставить защиту я и сама бы смогла. Но к чему надрываться, еслирукой есть помощник? Работа двойкой обычно состоит в том, что «защита» сидит впереди, а «атака» стоит за спиной, заодно прикрывая напарника. Вторую роль я не задумываясь взяла на себя и потирала горящие ладони, внимательно следя за несущимися на нас морлоками. Вместе с ними бежали два волкулака, а среди деревьев мелькали несколько упырей.

-Сейчас? – Спросил Дориан, который пытался не нервничать.

-Рано. Жди.

Сколько вас тут набежало-то, а! Не меньше десятка зверей, да упырей уже четверо. Ладно-ладно. Бегите сюда, родимые.

Еще немного… Я свела ладони вместе.

Вспышка света сменилась хлестким воздушным ударом во все стороны. Не теряя времени, я провела ладонью по другой руке, словно собирая с нее капли воды, и продолжениями пальцев сверкнули призрачные лезвия из сгущенного воздуха. Размах – и они веером разлетелись в стороны.

Ножи только нашли свои цели, а я спешно готовила новые. Уцелевшие звери уже перепрыгнули через кладбищенскую ограду. Первый споткнулся и упал, поймав плечом начарованный нож. Второй припал к земле и сумел увернуться.

-Сейчас! – Приказала я.

Волкулак прыгнул и ударился о невидимую защиту. Дориан содрогнулся, но выдержал.

Сквозь чужую магию призрачные ножи не прошли бы. В дело пошли стальные. Первым я сбила волкулака, что ожесточенно скребся в щит. Остались морлоки, что упертыми баранами ломились с двух сторон. Некромант держался с трудом, вздрагивая от каждого удара, и уже выдыхался.

Бросок! Удачно. Зверь сползает по щиту как по стеклу. Второй! Попала. Но не в горло. Морлок заклокотал и ударил лапой. Убить его удалось только с третьего броска. Вместе с ним угас и щит.

Я сама кинулась навстречу последнему волкулаку, что был ранен еще на подходе, но не потерял запала. Хитрая зверюга бросилась к ногам, на что я подпрыгнула вверх и всадила кинжал ему в спину. Зверь пробежал еще несколько шагов, но упал у ног Дориана прежде, чем тот успел замахнуться.

Маг опустил руку с зажатым в ней ножом. Тем самым, что подрезал корни для снадобий. Другого оружия у него не было: так я и поделюсь, ага.

Хором завыли упыри. Я крутанула в руке меч, но им так и не пришлось воспользоваться. Дориан решительно обернулся к ним и выставил перед собой раскрытую ладонь. Пальцы напряглись, сам он опять пошатнулся, зато мертвецы как один, попадали на землю безжизненными мешками плоти.

Я пожала плечами и убрав меч в ножны, подошла к волкулаку. С усилием выдернула из него кинжал, вытерла о густую шерсть.

-Есть время? – Повернулся ко мне измотанный маг. – Подожди немного, хорошо?

И опустился на корточки, зарывшись пальцами в землю. Выдохнул и прикрыл глаза.

-С таким источником силы под боком и никакой круг камней не нужен. – Заметила я. Он качнул головой.

-Там другое. Там не просто сила, а… даже не знаю. Как нырнуть в прохладную речку после жары. И восстанавливаться выходит гораздо быстрее.

-Но кладбище ты тоже стороной не обходил. – Уточнила я.

-В таком деле все сгодится. Я, когда ставил охранную стену вокруг нас, даже накопители себе делал, только они из дерева и хватает их на один раз. Кстати.

Он сунул одну руку в карман плаща и вытащив оттуда гроздь древесных кругляшей на нитках, протянул мне.

-Если надо, держи.

-Надо же, какая щедрость… - Я покачала головой, обматывая накопители вокруг запястья. – С ними ты и защиту ставил?

Дориан снова погрузил пальцы в землю. Он выглядел смущенным.

-А что еще делать оставалось… Только спасибо тут нужно сказать коту. Без него ничего бы у меня не получилось.

Уперев руки в колени, я попыталась отдышаться. Пару минут можно отдохнуть, но дело еще не закончено.

-Что он тебе помогал, я не сомневаюсь. Защита сделана дилетантом, но сил в нее вбухано немерено. Ясное дело, сам ты так не смог бы. Но интересно, как это создание вообще появилось у тебя?

Он пожал плечами.

-Кот просто взял и пришел. Я сначала решил, что приблудился, сбежал откуда-то или потерялся. А потом он начал со мной общаться: я думал, с ума схожу. Правда, получается у него плохо, я слышу только обрывки и образы. Но он хорошо разбирается во всем, что касается магии. И очень мне помог.

-Ты в курсе, что такие как он не действуют бескорыстно? – Уточнила я. - Мне тоже помогала похожая сущность, но она была связана условиями призыва. И была куда слабее. А этот вольный, так что скорее всего он подпитывается от тебя.

-Может и так. – Маг пожал плечами. – Он часто со мной спит. Но если и берет что-то себе, то или я этого не чувствую, или он питается тем, что мне и так не нужно. Может ведь такое быть?

-Я ничему не удивлюсь. – Покачала я головой. – Признавайся, ты тот самый «первый маг»?

-В смысле? – Он не сразу понял, куда свернула моя мысль. - А, ну да… Я. Тогда охранный круг и замкнул. Я и раньше, конечно, помогал как мог, защищал эти места. Но обидно стало. Никто ведь и спасибо не скажет, если узнает, а мне надрываться. И ногу как-то раз серьезно погрызли, еле до дома дополз. Хорошо хоть сам себе лекарь… Вот и решил тогда, раз придется защиту ставить, то неплохо и подзаработать на этом.

-А второго зачем прогнал? Попросил бы помощи, вместе разобрались. Собственно, как мы сейчас.

-Ты другое дело. А он пустобрех! – Скривился Дориан. – Сразу было видно. Не стоил и половины того, что пытался из себя показать. Даже меня найти не смог. Про защиту деревни и говорить нечего. – Он фыркнул, явно вспомнив эпизод с мордобоем между магом и упырем, и снова посерьезнел. – Я не хочу сказать, что лучше него, но как-то и сам справлялся. А он и деньги взял, и помощи от него много не вышло. Ни одной твари не убил.

-Допустим. Ну, если верить твоим односельчанам, здесь поселился люминор. Заведун, то есть. Вот до него доберемся, и покажешь себя заодно.

Он расплылся в усмешке и полез за воротник, подцепив оттуда еще один амулет, вместе с высохшим корешком. Не амулет, коготь – поняла я. Черный длинный коготь.

-Уже отпал этот вопрос.

-Это его!? – С любопытством переспросила я.

-Это теперь мое. Трофей. – Фыркнул он. – Неужели я мог позволить такой твари поселиться у моего дома?

-С этим тоже понятно. Закончил?

-Да так… бесполезно тут сидеть уже. В круге куда лучше.

-До круга слишком далеко. Нежить ждать не будет, она никогда не отличается вежливостью. Вставай.

Он выпрямился, отряхивая ладони.

-Теперь нам в сторону озера. И иди впереди меня.

Дориан послушался, молча повернувшись ко мне спиной. Я хотела подвесить над нами светлячка, но передумала. Вместо этого пробормотала под нос, обновляя заклятие «совиного глаза», и тьма между деревьев уступила четким серым теням, обрисовавшим каждый контур.

-Так я, выходит, не зря запечатывал озеро? Там вправду затаилась какая-то нечисть?

-Это стрыги. Похожи на утопленников; не нечисть, а нежить. Не самые опасные, но если навалятся толпой, то и мне придется трудно.

-Их много?

-Не меньше десятка.

-Но откуда столько!? – Изумился он.

-Я уверена, они пришли сверхупо течению. Но сейчас уже не важно. Твоя защита пала, и они должны проснуться. Очень голодными. Угадай, куда они сразу же пойдут?

-Деревня обнесена забором. Колья. Амулеты… - Неуверенно возразил маг.

-Да, с ходу они вас не возьмут. Но вот в засаде могут сидеть неделями. И долго обходятся без воды, если есть такая необходимость. Организованы, в отличие от упырей. И у них есть старшая, которой не вздумай смотреть в глаза.

-А как я ее узнаю?

-Она будет держаться позади. Самая спокойная… и целая на вид.

Впереди заблестела водяная поверхность, разбившаяся на отдельные осколки волн – ночь выдалась ветреной. Я шла уже вооруженной, оглядываясь по сторонам и навострив слух, но некромант на то и некромант, чтобы чуять нежить за версту. Дориан первым встал, как вкопанный, и озадаченно огляделся, словно пытаясь понять, что ему вдруг показалось не так.

Не дав ему поразмыслить, они бросились на нас из засады сразу со всех сторон.

-К земле! – Рявкнула я и ударила волной ветра во все стороны. Оглушенная нежить отступила, дав мне возможность разбежаться и броситься на них по кругу, выкашивая по одной. Когда третья с распоротым животом упала спиной в кусты, они таки пришли в себя и полезли толпой.

Некромант отбивался одной силой, кое-как собирая ее в подобие заклинаний. Но отголоски от сырой магии буквально закладывали уши и песком скрипели у меня на зубах. Зато результат – одну тварь он сразу отбросил назад, так что та упала с явным хрустом и на время замерла. Другая заставила его потесниться, но он вполне справлялся. Паренек, отступая, отмахивался увесистой палкой, а другой рукой сжимал новый сгусток силы, разгорающийся с каждым мигом.

Я размахом полоснула мечом вокруг себя, задев сразу двоих, и подпрыгнув, крутнулась в воздухе, усиливая удар. Лезвие меча со свистом пронеслось в воздухе и вскрыло череп крайней утопленнице почти без сопротивления.

Перескочив через нее, я понеслась ближе к берегу, уводя за собой большую часть. Да сколько же их тут!?

Первые две, бегущие по моим следам, с пронзительными воплями попадали на землю, пойманные в ловушки. Другие насторожились, замедлились и осторожно обогнули товарищей, медленно приближаясь ко мне. Сгорбили спины, изогнули когтистые пальцы, наступая медленным шагом.

На поляне плеснуло голубоватым пламенем, и охваченная им стрыга клубком покатилась по земле – Дориан таки ударил. И в этот же момент сверху упала огромная тень, на миг заслонив лунный свет. Я реагировала на рефлексах, еще не успев подумать, что это. Тело словно само отпрыгнуло назад, на мелководье, и изогнулось, пропуская над собой свистнувший поток ветра. Крылатая тварь, что бросилась на меня сверху, пронеслась дальше, над самым озером, и сделав вираж, стала подниматься.

Выходит, хотя бы одна из них успела переродиться.

Я снова размахнулась, бросая в них пригоршню едких искр, и следом снова ударила воздушной волной. Метнулась к одной стрыге, разбросав вокруг водяные брызги, и размахом ударила по шее. Еще раз! Нежить булькнула и свалилась с ног, плюхнувшись рядом со своей головой. Я бросила быстрый взгляд на стремительную черную тень, что уже летела над деревьями, и побежала к последней утопленнице.

Та еще корчилась у берега, больше всего пострадав от искр. Я всадила в нее меч, и тут он меня подвел, застряв у нее в костях.

Зараза!! Я рванула рукоять на себя, но та подалась неохотно, с отдавшейся в руке дрожью. Потом! Я бросила меч и побежала на берег, к лесу, на ходу выдергивая из-за спины кинжал.

Пронеслась к деревьям, мимо редких, массивных сосен, и вскинула руку вверх. Раздался треск, и сверху с шумом упала толстенная ветвь, судя по резкому воплю, обрушиваясь прямо на преследующего менястригоя.

Я оттолкнулась ногой от древесного ствола и сменив направление, рванулась обратно, пока придавленная тварь драла когтями землю, силясь выбраться.

Подскочив, замахнулась, но задела голову только вскользь, ободрав кожу. Тормозя, завалилась набок и проехалась ногами вперед по намокшей траве. Шипящая нечисть выгнулась, с трудом откидывая в сторону бревно, и кинувшись вперед, алчно вцепилась в мои сапоги. Я успела выставить лезвие и попала прямо в пасть. Стригой тут же сжал зубы на стали, утробно ворча. В обе ноги ниже колен вонзились его когти, и я не сдержала вскрика. Но он рано решил, что добыча попалась - я надавила, перевернулась, оказываясь сверху, и дожала до того, что кинжал проскрипел по его клыкам, с хрустом проломил голову и вонзился в мягкую землю.

Стиснув зубы, оторвала от себя его руки, выдрала кинжал и отползла в сторону, отталкиваясь руками.

Повисла тишина.

Я позволила себе на пару секунд обмякнуть на траве, закрыв глаза. Справились. Дело сделано.

Со стороны «напарника» почему-то не доносилось ни звука, и устало простонав «Шхар бы вас всех побрал» я все-таки встала и пошла в его сторону.

Некромант, пока я дралась на мелководье, боролся со стрыгой, которая сшиблаего на землю. Там они некоторое время боролись и душили друг друга. Но он не выдержал первым, попытался отодрать ее от себя и тем самым подставил локоть под укус.

Утопленница вытянулась на траве без движения, с засаженным в горло ножом, но и он сам остался лежать рядом, потеряв сознание от парализующего яда.

***

Дориан открыл глаза спустя час после того, как я влила ему в горло компонентное противоядие. Первым делом повел глазами вокруг, увидев, что находится недалеко от деревни, на том же холмике, где он прятал под землю мой нож. У его правого бока примостился кот, положив голову хозяину на грудь и прикрыв глаза. Если бы не редкое подрагивание хвоста, можно было подумать, что он спит.

Я сидела рядом, скрестив ноги, и в ожидании прикладывалась к фляжке с «драконьей кровью».

-Не передумал откровенничать? – Я усмехнулась. – На мой взгляд, спохватился ты поздновато. Наводит на мысли о том, что руки у тебя уже запачканы. Но у тебя есть время меня переубедить.

Он попытался встать, но тело еще не отошло, и он остался лежать как лежал. Выдохнул.

-Да, надо было сразу все рассказать. Но я-то был уверен, что ты пришла как раз по мою душу.

-И с чего бы это? – С иронией спросила я.

-Не любят таких, как я. Даже другие маги. – Мрачно ответил он. – Вот я и молчал. А теперь не стану.

-Ну, раз решил, то начинай. Давно в тебе проснулась сила?

-Года два назад.

-И никто ничего не заметил? – С сомнением уточнила я.

-Время удачное было. – Лежащий некромант усмехнулся, блеснув фиолетовыми радужками. – Осень. Половина деревни полегла с тяжелой простудой. Жаром и кашлем никого было не удивить. Да и я тогда уже значился лекарем, ходил по больным. Так что и без меня все решили, что просто подцепил хворь. Я потребовал, чтобы никто не ходил наверх, и заперся. Вроде как, чтобы не заразить никого. Натаскал воды впрок – это мне тоже кот сказал. Так что да. Никто и ничего не заметил. Я до сегодняшнего вечера думал, что ни одна живая душа даже не подозревает, кто я.

Я только покачала головой. Несколько дней непрерывного жара, бреда в полубессознательном состоянии, тошнота кровью и дикая жажда. Это еще ухитриться надо, чтобы пережить такое самому, да еще тайком.

Дориан протянул руку и погладил рыжую морду кота. Тот лишь прижал уши, не открывая глаз.

-Он мне и силой помогал. Я при нем ни разу не срывался. Будто он прикрывал меня как-то… или излишки сам впитывал. Не знаю. И книги добыть он мне посоветовал тоже. Я на ярмарке улучил момент и влез в городскую библиотеку. Денег оставил на подоконнике, но так… пришлось украсть, чего уж. Там у меня есть бестиарий, общая бытовая магия, защитная, и по артефактам. Я их спрятал так, что никто не найдет.

-Дай угадаю. В третьей сверху ступени?

Он едва не подпрыгнул, вздрогнул и моментально уселся.

-Ты знала!?

Я только качнула головой.

-Если бы торбу твою догадалась поднять, то знала бы… Неважно. Меня сейчас интересуют больше не твои актерские способности, или сила.

И показала нож с зеленоватым лезвием.

-Вот это – как к тебе попало? И учти. Если почую хоть слово вранья, сразу узнаешь, чем опасен нитран для магов.

Он сгорбил плечи, зарывшись пальцами в густой рыжий мех существа, свернутого в клубокна его коленях. Выдохнул и опустил глаза.

-Да что рассказывать… Я сам толком ничего не знаю.

***

…Неожиданная вспышка яркого света вспорола воздух, как гигантское лезвие. Она плеснула во все стороны, превратив пространство в сплошное белое и черное, от упавших кругом длинных теней.

Следом за ней пришел отзвук небывалой силы, пробрал до самых костей. Ударом Дориана вжало спиной в камень, так что выбило весь воздух.

Когда свет угас, в окружении каменных идолов уже стоял человек. Ну, как «стоял» - он падал лицом вниз, как отвязанное от шеста чучело. Так что когда исчезли следы портала, в траве осталось лежать недвижное тело, в спине которого блеснула рукоять ножа.

Юный маг с трудом протер глаза, перед которыми плясали красные круги, и помотал оглушенной головой. С трудом встал на ноги, и растерянно уставился на пришельца. Впрочем, он быстро опомнился и поспешил к нему, на ходу засучивая рукава.

Каков будет первый порыв человека, увидевшего подобное?

Он не думая взялся одной рукой за нож, перебрал пальцами, устраивая их поудобнее. Другую ладонь упер в спину человека и с силой дернул оружие на себя. Следом за лезвием из раны выплеснуло струйку крови, и ткань под пальцами тут же стала мокрой.

Наспех сунув нож в карман и тут же про него забыв, парень поспешил положить обе руки рядом с раной. И от неожиданности едва не присвистнул, опознав ту же силу, что текла в нем самом.

Маг! Впервые за всю жизнь увиденный, да не просто маг, а собрат! А уж с его нитями-то что? Лихо его побери, откуда такие раны!? Жизненно важные узлы порваны в лохмотья, в спине вообще будто сплошная черная дыра…

Он едва не забыл, что хотел сделать. Но снова опомнился и сосредоточился.

Жизнь уже утекала из этого тела, медленно и неотвратимо, вместе с сочащейся кровью. Зажав рану, Дориан зажмурился, чтобы лучше видеть нити. И мысленно взявшись за нужную, аккуратно потянул на себя.

Виски тут же заломило. Но ему помогало само место, тут же наполнив новой силой, как пустеющий кувшин. Дырявый: магия тут же ушла, направленная неумелым хозяином, но это оказалось не напрасно. Кровь перестала сочиться, и человек, уже стоящий одной ногой в могиле, вновь стал дышать.

Дориан откинулся спиной назад, с облегчением выдохнул и усмехнулся. Повезло же этому магу! Еще бы чуть-чуть и все, созывай поминки! Не зря он сегодня пришел, а ведь не хотел еще, ленился, думал отложить на завтра…

Чужие пальцы сомкнулись на его запястье прежде, чем он успел заметить открытые глаза. Его шатнуло, руку обдало холодом и тут же бросило в жар. Из тела вовне хлынул поток силы, словно из открытой раны. В глазах стало темнеть.

Позади раздалось рычание: между камней возник шкер, который до того и близко боялся подойти к этому месту. Теперь он гарцевал на месте и рыл когтями дерн, хрипя от злобы.

Чувство слабости прошло так же быстро, как и навалилось. Ладонь разжалась, и пришлый некромант уперся обеими руками в землю, пытаясь подняться. Его лицо передернулось, когда он попытался изогнуть спину, и получилось лишь повернуться на бок. И даже это он смог сделать не с первого раза, для начала с чувством помянув какую-то гымрову бабу.

Дориан все еще пытался прийти в себя, но ему хватило ума отодвинуться назад, вне пределов досягаемости пришельца. Шкер за его спиной продолжал глухо рычать, опустив голову.

-Повезло тебе… собрат. – Повторив его мысли, заключил старший некромант. И поморщившись от боли, окинул его взглядом. – Что ты вообще здесь делаешь?

-Нет, это ты какого шхура здесь забыл?! – Отбил паренек, одергивая рукава. У левой ладони остались слабые следы хватки, словно от старого синяка.

Арис не отрывал от него внимательного взгляда.

-Живешь недалеко?

-Два дня пешим ходом. – Соврал Дориан. Старший бросил взгляд на шкера, и судя по всему, поверил. Снова попытался сесть, с трудом отталкиваясь от земли, и почти сразу ему это удалось. Он помотал головой, со слабым стоном схватившись за какой-то амулет на груди, и исподлобья уставился на младшего собрата.

-А теперь встань и уйди. Оставь меня здесь одного. – И видя, что его слова как-то не подстегнули собеседника, понизил тон, опасно блеснув глазами. – Живо.

Дориан медленно встал.

-И еще… - Продолжил Арис. – Никому. Ни единой живой душе. Ты не расскажешь, что меня видел.

-А не то что? – Со спокойным нахальством спросил младший: он-то видел, что пришелец держится из последних сил, и вот-вот снова сомлеет. Но безобидным он отнюдь не казался, особенно когда сощурил глаза.

-А не то мне станет интересно, где ты там живешь.

Юный маг, ощущая себя каким-то пришибленным, оглянулся назад, на него, и решил, что действительно не видит повода здесь оставаться. Но у самых камней другой окликнул его.

-Постой.

Дориан молча обернулся через плечо. Пришлый маг не глядел на него, а с трудом двигая руками, ворошил карманы, силясь отыскать что-то.

-Ты один такой в семье?

-Да. – Не стал скрывать младший. Тогда Арис поднял руку и бросил что-то в его сторону. Дориан не задумываясь, поймал, обнаружив в ладони песчано-золотистый авантюрин на цепочке.

-За спасение. Поможет не срываться, вберет в себя все лишнее. Хорошая штука.

-Может, все-таки нужна помощь? – Уточнил младший. Пришлый маг мрачно посмотрел на него.

-Тебе не нужны мои проблемы. Иди.

Парень замешкался, но все-таки развернулся. Едва он шагнул за пределы круга, как шкер вцепился зубами в его рукав и настойчиво потащил вниз, так что его друг едва успел напоследок обернуться. Другой маг, искривив лицо, сумел улечься на спину и замер, раскинув руки в траве. Наверное, ему теперь и впрямь не нужна была ничья помощь.

Повинуясь настойчивости сопящего коня, Дориан спустился вниз и по привычной дороге вернулся обратно, сам не заметив, как быстро оказался у деревни. И только здесь, вспомнив, полез в карман, обнаружив там чужой нож.

***

-Я его тут же и закопал. Не захотел тащить в дом такую пакость, он руки обжигает. А того мага я так больше и не видел. – Он запнулся, растерянно глядя на мое неподвижное лицо. – Кому я помог?

Я прикрыла глаза и уронила лицо в ладони.

-Уй, не был бы ты таким больным!.. – Выдохнула я. Он тут же набычился.

-А что, надо было наоборот, его добить? Как мне знать, откуда он пришел? Я тебе не мясник, и не мародер какой-то!

-Нет, ты просто дурак. – Я подняла голову и срезала его возмущение. - И отпинать тебя нужно не потому, что спас первого встречного. Тут ругать не за что. Но из-за тебя я потратила три, слышишь, целых три дня! Да, амулет-то у ворот был твой! Я выслеживала того, кто живет со мной под одной крышей! А если б этот кто-то не путал охотников с инквизиторами, то я не маялась бы дурью, а шла дальше по его следу, и может, уже настигла! Но ты… - Я ударила кулаком в ладонь и выдохнула. – А теперь неизвестно, как далеко он успел уйти! И искать его получается все хуже и хуже!

-Так кто это был? Он сделал что-то дурное? – Озадаченно спросил Дориан. Я встала, раздраженно отряхиваясь.

-Он отступник и убийца. Вот за кем я иду. А ты мне и даром не сдался, живешь и живи себе.

Юный некромант с пришибленным видом остался сидеть, глядя на меня снизу вверх. Кот все еще лежал на его коленях, но открыл глаза и тоже уставился на меня.

-Допрос окончен? – Неуверенно спросил маг. Я неопределенно пожала плечами, допив последние глотки из фляжки и закрыла крышку.

-Ты сказала, что можешь потерять его след? – Тихо спросил он. Я фыркнула, сдувая с лица выбившуюся прядку.

-Чем больше прошло времени, тем хуже работают поисковые заклинания. Направление укажут, но только примерное, а на точное местоположение лучше и не надеяться.

Он продолжал внимательно смотреть на меня.

-Ведь свой своего куда лучше чует? Потому у тебя с поиском проблемы?

-Да. – Я недовольно закусила губу. Посмотрела вдаль. – Будь он стихийником, куда легче бы было.

-Я помогу. У меня может получиться.

-Ага. – С сарказмом отозвалась я. Дориан упрямо поджал губы.

-Не веришь?

Я окинула его взглядом.

-Некроманту, который обещает выследить своего? Зачем ему это?

Он нахмурился, разом показавшись старше своих лет, а в глубине взгляда блеснула сталь.

-Именно поэтому. – Отчеканил он. – Я еще не сделал ничего. Ничего дурного. Но именно из-за него ты так смотришь на меня. Как будто я такой же преступник, как и он. Или хочешь сказать, я неправ?

Я помолчала и отвела глаза на миг.

-Не надо. Я вовсе так не думаю…

-Ага. – Едко передразнил меня Дориан. – Сделаю вид, что поверил. Только суть одна: если не ты, так кто другой обвинит меня в чужих грехах. Но если этот некромант убийца, то я не собираюсь выгораживать его лишь потому, что у нас с ним одна сила. Из-за таких как он, мне приходилось скрываться столько времени. И всю жизнь придется доказывать, кто я есть. И я хочу, чтоб ты сейчас меня услышала. Я. Ему. Не соратник.

Сложив руки на груди, я поджала губы.

-Убедил. – Спокойно выдохнула я. – Нельзя судить всех по одному. И потому прошу прощения.

Некромант промолчал, глядя с легким недоверием от последних слов.

-Повторять не буду. – Фыркнула я. – Вставай и пошли в деревню. На сегодня дело окончено.

***

Подремать я смогла около часа, после того как разоружилась, замазала полученные раны и приняла очередную дозу лекарства. Остальное время, перед самым утром, потратила на защиту обеих деревень, и истратив все сделанные Дорианом амулеты. Но защита вышла на совесть. До самой зимы твари будут обходить это место, а там уж под снегом все само успокоится.

Ларан, вставшая ни свет ни заря, встретила меня на пороге и услышав краткий отчет о результатах, долго рассыпалась в благодарностях, прижав руки к груди. И искренне посетовав на то, что плата мне за помощь получилась весьма скудной, пообещала собрать еды в дорогу, и спросила, не нужно ли еще чего-нибудь.

Отсыпать в дорогу чайного сбора я так и не попросила. Не хотелось окончательно наглеть: в конце концов, их сборщика, травника и лекаря я забирала с собой.

***

Дориана здесь, конечно, не любили. Пусть и трусливо, по-тихому. Но потеряв его, наверняка кто-то да помянет меня «хорошим» словом. Ведь теперь ближайший лекарь остался только в Озерной, до которой идти было очень и очень долго.

Тяжелее всего пришлось с его бабушкой, которая как чуяла, что хорошего от меня ждать не придется.Нет, она не возмущалась. Не кричала, не скандалила, не обвиняла меня в том, что забираю единственную кровинку. Но лучше бы кричала.

Сона не сказала ни слова, когда вышла в горницу и услышала о том, что у ее внука обнаружился дар, и что ему теперь необходимо отправляться в Магик. Но ее лицо стало лицом потерянного ребенка. Глаза заблестели, лоб сморщился, и старушка отвернулась, поднося кулачок к глазам.

Дориан молча подошел и обнял ее. Сона пробормотала что-то о сборах в дорогу, и шаркая, ушла, сгорбившись еще больше, чем раньше. Юный маг оглянулся на меня, стоя в дверном проеме, а потом, вздохнув, мысленно махнул на нас рукой. И пошел следом за бабушкой.

-Пусть. – Вздохнула я, обернувшись к привставшей хозяйке дома. – Пусть нормально поговорят и попрощаются.

Так и вышло, что когда встало солнце, я со своим временным подопечным покинула Подлесную по дороге, ведущей на северо-восток. Группа жителей, радостно оживленная от хороших новостей, провожала нас до ворот. Кто-то желал удачи Дориану, наверняка втайне рассчитывая на то, что после его обучения заполучат себе бесплатного дипломированного мага. А потом, пока мы отдалялись, махали вслед, оставшись стоять на въезде в деревню.

Оглядываясь, я еще некоторое время видела их. Дориан не оглянулся ни разу. Он шел, погруженный в свои мысли, пока деревня не оказалась совсем далеко, на соседнем холме. Только тогда он встрепенулся и подняв голову, тихонько свистнул.

Из перелеска вышел черный, как сажа, высокий жеребец, уже заранее несущий на себе потертое седло. Махнул хвостом, с сомнением покосившись на меня, и горделиво выступая, словно бы вынес себя на дорогу. И замер послушным изваянием, пока паренек взбирался ему на спину.

-Ну что, в путь. Нам туда, охотница. – С нарочитой беззаботностью окликнул он, и развернул шкера.

Я задержалась на месте, оглянувшись на Подлесную в последний раз.

Дома издалека словно утопали в наплывающей зелени, укрывшей холмы. В низинах и оврагах нежился молочный туман, поверху окрашенный чистым золотом от пронизавших его солнечных лучей. А трава, покрытая росой, издалека мерцала, как крошево из драгоценностей. Такая чарующая, и вместе с тем грустная картина.

Я однажды видела ее, уходя из дома. Тогда это был мой дом, и тогда точно так же поднималось солнце над лесом, точно так же таяли клочки тумана, только в воздухе пахло не скошенной травой, а горечью опадающих листьев. И никто не провожал меня, даже взглядом, так что по тропе я уходила в одиночестве.

Рано или поздно приходится остаться одной. Придется к этому привыкнуть. Кто бы ни оказывался моим попутчиком, все они будут временными.

Я со вздохом ухватилась за повод, и подтянувшись, оказалась в седле. Расположила ноги в стременах поудобнее, и пустила коня вперед, следом за шкером и каждый его шаг уносил меня от Подлесной, похожей на мою собственную родину.



Мне нравится:
0
Поделиться
Количество просмотров: 37
Количество комментариев: 0
Рубрика: Литература ~ Проза ~ Роман
Опубликовано: 30.05.2019




00

Есть вопросы?
Мы всегда рады помочь! Напишите нам, и мы свяжемся с Вами в ближайшее время!
1 1